2014年2月25日星期二

The Crazy Trip (Point 6 - Houston)

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随着 I–45 车道的增加,我们意识到已经开进 Houston 外围了,并且再次感觉到乡下人进城的震撼,因为很久没有见到过有如此灿烂灯火照亮着的高速了。在进入 Houston 以后,GPS 让我们走 Sam Houston Tollway,这是我来美国以后第一次见到非桥梁的收费高速。(Sam Houston 曾是德克萨斯共和国总统及德州州长。)

晚餐计划去朋友推荐的中国餐厅。当我们在电话上听到「中国餐厅」这四个字的时候就崩溃了,这么通用的名字怎么搜索啊?结果还是能搜到的,只要先搜到其英文名字 Sinh Sinh ,然后就能在地图上搜索到了。到了之后我们发现傍边那家香港食街看起来更吸引,随后放弃中国餐厅直奔香港食街。坐下来之后看到菜单里全部都是粤菜和海鲜,立即又乡下人一般样样都想点一份。

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早上先回到唐人街找了家东海海鲜喝早茶,然后在旁边的阳光超市补给瓶装水和饼干。接着出发去 Houston 东南面的 NASA Johnson Space Center。由于我在停车后太过兴奋,忘记把加载车内的 GoPro 取下来了,结果在 Space Center 内部只有拍照没有录视频。而由于室内的展区都布置得灯光比较昏暗,所以其实照片很难拍好。

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在扫描门票进入 Space Center 后,发现这里跟大多数的游乐园(如 Universal Studio)一样,都是围绕着娱乐性来做设计的,不会涉及到多少实际性的东西。最接近 NASA 实际工作场地的,就是那个 tram tour 了,不过也就是在巨大的厂房里面走走天桥,跟在 Seattle 参观波音工厂差不多,而且 NASA 的模拟训练场还没有波音的工厂大。

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所谓的模拟训练场,就是在地面上建造一堆飞行器和空间站的 1:1 模型,然后让宇航员在里面进行训练。这里云集了不同国家制造的不同宇宙飞船、航天飞机和空间站模块的模型,使得宇航员能够熟悉他们可能将要接触到的环境。

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美国当初制造航天飞机是为了省钱,说航天飞机可以反复使用不像宇宙飞船那样发射一次就废了。结果发生几次航天飞机事故后,又发现航天飞机的维护成本极高,还不如使用一次性的宇宙飞船。所以现在航天飞机都退役后,美国又继续研究宇宙飞船了。同时 NASA 还在研究机器人,以及更大的月球车、火星车,希望将来能在月球和火星上执行更加复杂的任务。(彩蛋是背后半遮半掩的 SpaceX Dragon。)

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离开训练场之后,我们被带到了火箭公园。在途中会经过一大片草地,草地上面的每一棵树代表着一位在任务中身亡的宇航员。树的下面有个块石碑,上面刻着宇航员的名字以及任务。

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火箭公园的户外部分放着两支火箭和三个不同规模的引擎。因为火箭是分级的,所以每一级所带的引擎大小都不一样。走近看引擎上面复杂的管线还是挺有意思的,尽管都不知道这些管线是用来干什么的。

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室内则是巨大的 Saturn V(土星 5 号运载火箭),包括三级没有发射过推进器以及一个锈迹斑斑的宇宙飞船。这个一百多米高的东西没有广角镜头是无论如何都拍不下来的,实在是有点后悔忘记把 GoPro 带进来。

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展馆一侧的墙上列举了所有的阿波罗任务,介绍了每一次任务的目的、宇航员的名字以及任务执行的情况。从 Apollo 11 之前的各次训练任务,到 Apollo 11 成功登月后难度递增的任务,都做了详细的介绍。我就在这个火箭公园里看了一个多小时才返回展览中心的。

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回到展览中心后,就去看看剩下的各种室内寓教于乐的展示性项目啦。我觉得 NASA 最厉害的地方莫过于能够让真正的科学家和宇航员周末加班来给我们这些游客做讲解。这些展示性项目有些每 20 分钟一轮,有些每 60 分钟一轮,估计中间是预留了休息时间给讲解人员的。由于讲解使用 1:1 到 1:n 的模型都放在一个人造的星空背景下,所以其实没什么好拍的,我就只能拍拍月球土壤了。话说 NASA 还真有一块月球石头能让大家去摸一摸的,不过也就只能把手指伸进去触摸到而已。

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离开之前最后去看了一下航天飞机的驾驶舱模型。看起来很多东西都跟普通飞机很类似,不过我也不懂什么是航天飞机特有的。航天飞机其实是两层的,驾驶舱在上面一层,背后有一个巨大的货仓。

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总的来说,NASA Johnson Space Center 还是挺值得看的,如果路过 Houston 并且有完整的一天的话,我会建议大家去参观一下。我觉得美国在这方面的科普做得还是不错的,航天技术不仅仅是少数科学家秘密研究的事情,还需要培养大众对航天科学的兴趣,以便培养未来的科学家。当然这估计跟美国的民主也有点关系,NASA 花了纳税人那么多的钱不能仅仅把事情做好就算,还要把故事说得动听,然后纳税人才会支持更长远的航天项目。

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返回 Houston 市区后,我们决定再次去唐人街吃饭,这次总该来尝尝这家所谓的中国餐厅了,吃完后感觉不如昨天的香港食街,估计是因为不如昨天赶路后的饥饿吧。

行程在 Houston 之后的部分,由于跳过了原定计划中的 New Orleans,所以需要安排一个完整的白天开车,以便直达 Atlanta。考虑到 Atlanta 犯罪率击败美国 99% 的城市,所以我们希望日落之前抵达,为此必须早上 5 点离开 Houston,顺便避开 Houston 星期一的早高峰。如果你对我余下的行程仍然感兴趣的话,欢迎订阅本博客,我还有不少 World of Coca-Cola 的照片还没发呢。

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